geiseres islandia
Éste géiser, al igual que el de la foto principal, ofrece un espectáculo maravilloso en Islandia. ¡Y en Chile también tenemos!

Los volcanes hacen erupción y los géiseres -sí, así se escribe– lanzan grandes columnas de vapor y agua a la superficie del Altiplano debido a que hay mucha energía almacenada en forma de calor en el centro de la Tierra. Esto es lo que se conoce como energía geotérmica.

Se trata de una de las Energías Renovables No Convencionales (ERNC), cuya explotación humana no implica la quema de combustibles y, por lo tanto, es más limpias y económicas. Aparte, es considerada como inagotable porque la fuente siempre estará disponible, independientemente de las condiciones climáticas.

Aunque no es tan conocida como la solar o la eólica, en general, la geotermia se utiliza para los mismos fines: como fuente calórica y para producir electricidad… Además, claro, de usos alternativos como elemento paisajístico, recreacional y/o medicinal (por ejemplo, en los baños termales).

Para qué se usa

Las altas temperaturas del interior de la tierra pueden ser utilizadas para dos fines. El primero es es generar y distribuir calor: mediante tuberías subterráneas es posible alimentar sistemas de calefacción para invernaderos, criaderos de peces y crustáceos o para el secado de frutas y madera. A su vez, se usa para calentar líquidos industriales y el agua de piscinas (principalmente en spas de países asiáticos, como Japón).

popocatepl
El calor interno de la Tierra se puede manifestar a través de las erupciones volcánicas.

Por otra parte, también es posible producir electricidad. Esto se logra, principalmente, gracias a sistemas que obtienen agua, vapor o aire a través de agua de alta presión (como los géiseres) o mediante la inyección de agua fría sobre focos subterráneos de piedras calientes pero secas.

Esa agua de alta presión o el vapor hirviendo, llamados fluidos geotérmicos, no se utilizan directamente en la producción eléctrica, sino que se usan para calentar otro líquido que es el encargado de mover grandes turbinas que generan electricidad en las plantas geotérmicas del mundo.

¿Por qué es buena?

El hecho de que sea una ERNC implica que en su producción hay muy bajos niveles de emisión de Gases de Efecto Invernadero, especialmente de dióxido de carbono (CO2). Se calcula que una planta geotérmica genera menos del 1% de CO2 de lo que emite una en base a combustibles fósiles y, además, emiten un 97% menos de compuestos sulfúricos, responsables de la lluvia ácida.

Se calcula que una planta geotérmica genera menos del 1% de CO2 de lo que emite una en base a combustibles fósiles y, además, emiten un 97% menos de compuestos sulfúricos, responsables de la lluvia ácida.

Otra ventaja es que la geotermia está produciendo energía más del 90% del tiempo, lo que técnicamente se conoce como ‘alto factor de planta’. ¿Por qué ocurre esto? Porque, como te contamos, se trata de un recurso renovable e inagotable que permite su explotación segura y de larga duración en cualquier condición climática y estación del año.

Todas estas características la hacen muy atractiva porque, además, puede ser producida en cualquier zona donde haya fuentes geotérmicas (como en Chile). Esto evita la dependencia de fuentes energéticas externas -como el petróleo, por ejemplo-, lo que, a su vez, genera un impacto económico positivo.

Around the world…

aguas termales
En muchos países, la energía geotérmica es aprovechada en los spas y piscinas de aguas termales, ideales para relajarse y estar calentitos.

Desde hace décadas, muchos países han tomado la decisión de invertir grandes sumas de dinero en plantas geotérmicas que los provean de electricidad y de sistemas de climatización a bajo costo de producción y amigables con el planeta.

Éstas funcionan muy bien en lugares donde hay presencia volcanes y géiseres naturales; por ejemplo, en Estados Unidos, México, Italia, Indonesia, Nueva Zelanda y Japón (que son los mayores productores mundiales de energía eléctrica a través de la geotermia).

Uno de los casos más emblemáticos al respecto es el de Islandia, que abastece casi el 100% de su sistema de calefacción gracias a la energía geotérmica. Esta fuente de energía también alimenta al 25% de su matriz eléctrica, aproximadamente… y se espera que este porcentaje siga aumentando.

Quizás estás pensando lo mismo que nosotros: que en Chile somos conocidos por tener una de las mayores concentraciones de volcanes activos y por los hermosos Géiseres del Tatio, en la Región de Antofagasta. Entonces, si tenemos tanta materia prima, ¿por qué no imaginar un futuro donde este tipo de energía sea la protagonista?

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