En el colegio deben haberte enseñado qué es la fotosíntesis de las plantas. Por si no lo recuerdas -no te culpamos, a todos nos pasa-, se trata del proceso mediante el cual los vegetales utilizan la radiación solar como fuente de energía para su supervivencia, desarrollo y reproducción.

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El sol es una fuente inagotable. Esto permite que la energía que proviene de él sea utilizada en cualquier momento y en cualquier lugar.

Y como los humanos siempre nos estamos inspirando en la naturaleza, nosotros también podemos aplicar una lógica similar para aprovechar las ondas electromagnéticas del sol, y convertirlas en otro tipo de energía, que nos sirve para nuestro diario vivir.

La energía solar es considerada una de las más limpias (junto con la eólica) y, además, representa la fuente más abundante y constante del planeta, porque puede ser utilizada en lugares donde casi siempre está nublado o incluso de noche.

Por eso, nos alegramos de que cada vez exista más conocimiento y más conciencia sobre las ventajas de utilizar este tipo de energía que no contamina y que tiene un excelente rendimiento en cuanto a sus usos.

Usos

Como su nombre lo dice, la energía solar es la que proviene del sol. Está compuesta por la luz, el calor y los rayos ultravioletas (UV) que llegan a la Tierra. Mediante el uso de diferentes tecnologías puede ser utilizada, principalmente:

1⃣️ Para generar electricidad

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Paneles fotovoltaicos instalados en el techo de una casa, para consumo diario de energía solar.

Es el uso más conocido, y el que más se ha desarrollado en el mundo, a gran escala o a nivel más local (por ejemplo, en casas particulares). En este caso, para aprovechar la energía del sol es necesario instalar paneles fotovoltaicos, conocidos también como paneles solares.

Con esta tecnología es posible generar un excelente rendimiento energético, aunque tiene dos desventajas: como convierte directamente la energía solar en electricidad, sólo funciona durante el día; lo otro es que no permite almacenar energía.

2⃣️ Para generar y almacenar energía eléctrica

Como una alternativa a los paneles fotovoltaicos nace la Concentración Solar en Potencia (CSP), que se caracteriza por la conversión de la energía del sol en energía térmica que, posteriormente, se transforma en electricidad.

A grandes rasgos, esta tecnología funciona a partir del uso de espejos que concentran la luz del sol durante el día, para calentar un fluido; cuando éste se evapora, ingresa a una turbina que mueve un generador que la convierte en energía eléctrica.

Según el Ministerio de Energía, “el Desierto de Atacama presenta los niveles de radiación solar directa más altos del mundo, lo que se traduce en muy buenas condiciones para la introducción de tecnologías CSP”.

3⃣️ Para calentar fluidos (agua)

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Colectores solares, para capturar la energía solar y convertirla en energía térmica que, posteriormente, podrá calentar agua.

Otro uso muy habitual de la energía solar consiste en convertirla en energía térmica, la que es transferida a un fluido que almacena el calor en colectores solares térmicos (que pueden ser planos o con forma de tubo, parecidos a un termo).

Esta forma de aprovechar la energía solar, llamada de Sistemas Solares Térmicos (SST), permite calentar agua para su uso común en casas, edificios y empresas. Adicionalmente, puede ser aprovechada en algunos procesos industriales, haciéndolos menos costosos y con una menor huella de carbono.

Ventajas

Como ya te contamos, una de las principales ventajas es que se basa en una fuente inagotable de energía, que está presente en todas partes. Además de eso, las instalaciones y el modo en que se aprovecha no contaminan la atmósfera, porque no producen gases de efecto invernadero ni ensucian el agua.

El Desierto de Atacama presenta los niveles de radiación solar directa más altos del mundo, lo que se traduce en muy buenas condiciones para la introducción de nuevas tecnologías.

Gracias a lo anterior, estas tecnologías pueden funcionar en diferentes escalas: es decir, desde una casa que quiere asegurar su consumo eléctrico y de agua caliente diario, hasta grandes instalaciones que generarán luz para miles de personas.

En relación con esto último, las experiencias exitosas, como la de Alemania, han demostrado que la generación de luz eléctrica a través de plantas solares puede ser más barata que la que se genera con hidroeléctricas o termoeléctricas. Eso significa que los habitantes pagan menos en sus cuentas y, en algunos casos, pueden recibir dinero a favor.

Energía solar en el mundo

El informe Global Market Outlook for Solar Power 2016-2020 (‘Perspectivas del mercado mundial para la energía solar 2016-2020’), elaborado por Solar Power Europa, estima que a fines de 2015 hubo una capacidad instalada de producción de 229 gigawatts (GW), frente a los 178 GW del año anterior.

Estas cifras indican que el mercado solar ha aumentado más de 45 veces en sólo 10 años. Para el presidente de Solar Power Europa, “la energía solar está en auge, y sigue batiendo récords en muchas partes del mundo. Esto nos da razones para creer que es posible alcanzar los 700 GW de energía solar instalada a nivel mundial en el año 2020 “.

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China es el país donde existe más capacidad instalada de energía solar, para producir electricidad.

Si hablamos de países con más capacidad de producción gracias a sus instalaciones solares, los primeros lugares son para China (con más de 40 GW), Japón (con 10 GW) y Estados Unidos (con 9,8 GW), respectivamente.

De hecho, en 2015 sólo China y Japón concentraron más de la mitad de las nuevas instalaciones de energía solar, superando a todos los países europeos juntos. Sin embargo, Europa sigue siendo el continente más “solarizado porque, en promedio, el 4% de su consumo energético es solar. Incluso hay notables excepciones, como Alemania, Grecia e Italia, donde esta cifra aumenta a más del 8%.

Así como Asia y Europa, en Chile también nos hemos dado cuenta de la importancia y las ventajas de las Energías Renovables No Convencionales (ERNC). En este sentido, el futuro es muy prometedor… sobre todo si consideramos que en el norte grande llega la mejor radiación solar del mundo. Sí, leyeron bien: la mejor. ☀️ ⚡️

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